Los números del átomo

March 16, 2018

Después de proponer varios modelos atómicos, actualmente sostenemos que en una zona muy pequeña del átomo llamada núcleo, se hallan los protones (con carga positiva) y los neutrones (sin carga), partículas que concentran casi toda la masa del átomo. Fuera del núcleo, en un inmenso espacio vacío (sin materia), se encuentran los electrones. Ahora bien, esto es común a todos átomos y sabemos que existen más de 100 clases de átomos entre naturales y sintéticos.
Qué los hace diferentes? El número de protones del núcleo, que es único y distintivo. Se denomina número atómico (Z) y es una especie de documento del elemento. Por ejemplo, el elemento oxígeno tiene Z= 8 lo que significa que tiene 8 protones en el núcleo y siempre que mencionemos a un elemento con esa cantidad de protones estaremos haciendo referencia al oxígeno.

Otro número importante para el átomo, pero no distintivo, es el número másico, dado por la suma de las partículas presentes en el núcleo (protones y neutrones).
La cantidad de electrones presentes en el átomo es igual a la de protones para mantener la neutralidad.

Isótopos
Como se dijo, todos los átomos de un mismo elemento tienen igual número de protones en el núcleo, número que es característico (su DNI). Sin embargo pueden tener diferente número de neutrones y por lo tanto distinta masa. Estas variedades de un mismo elemento que tienen igual número de protones y electrones pero distinto número de neutrones, se denominan ISÓTOPOS.
Las propiedades químicas de un elemento, dependen básicamente de los electrones (especialmente los más externos) y como estos no varían los isótopos tienen iguales propiedades químicas.

Ejemplo:

Todos alguna vez hemos oído hablar  del Carbono 14, utilizado para datar fósiles, pero en qué se parece y en qué se diferencia del carbono 12? Los dos son carbono, por lo tanto, por ejemplo, se quemarán de la misma manera, diferenciándose en el número de neutrones y en la masa, pero no en las propiedades químicas.

12C : por ser carbono, tiene número atómico 6, o sea 6 protones y 6 electrones. Si la masa es 12, tiene 6 neutrones también (12 - 6).

14C: también es carbono, tiene 6 protones y 6 electrones. Si la masa es 14, tiene 8 neutrones (14 - 6)

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